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Des scientifiques pionniers comme Rothermel ont traité ce problème insoluble en l’ignorant. Au lieu de cela, ils ont recherché des facteurs, tels que la vitesse du vent et la pente, qui pourraient les aider à prédire le prochain mouvement d’un incendie en temps réel.

Avec le recul, dit Finney, c’est un miracle que les équations de Rothermel fonctionnent pour les feux de forêt. Il y a la différence d’échelle: Rothermel a dérivé ses équations de minuscules feux contrôlés dans des lits de combustible de 18 pouces. Mais il y a aussi des erreurs plus fondamentales. Le plus flagrant était l’hypothèse de Rothermel selon laquelle le feu ne se propage que par rayonnement, au lieu de passer par les courants de convection que vous voyez lorsqu’un feu de camp clignote.

Cette hypothèse n’est pas vraie, et pourtant pour certains incendies, même les plus énormes comme Complexe du nord-ouest de l’Oklahoma en 2017, qui a brûlé plus de 780 000 acres, les équations de propagation de Rothermel semblent toujours fonctionner. Mais à certaines échelles et sous certaines conditions, le feu crée un nouveau type de système qui défie toute tentative de le décrire.

L’incendie du ruisseau en Californie, par exemple, n’a pas simplement été grand. Il a créé un panache d’air chaud qui s’est accumulé sous la stratosphère, comme de la vapeur contre le couvercle d’un autocuiseur. Puis il a sauté à 50000 pieds, aspirant de l’air par le bas qui faisait allumer les flammes, créant un système d’orage – avec des éclairs et des tornades de feu – là où aucune tempête n’aurait dû se trouver.

D’autres incendies énormes et destructeurs semblent ricocher sur le temps, ou les uns contre les autres, de manière chaotique. Les incendies se calment généralement la nuit, mais en 2020, deux des plus grandes descentes de Californie ont éclaté la nuit. Puisque la chaleur augmente, les incendies brûlent généralement en montée, mais Feu d’ours, deux énormes têtes de flammes ont parcouru 22 milles en descente, une ligne de panaches tornadiques tournant entre eux.

Finney dit que nous ne savons pas si l’intensité a causé les comportements étranges ou vice versa, ou si les deux sont issus d’une dynamique plus profonde. Selon lui, une mesure de notre ignorance est que nous ne pouvons même pas nous y fier: «Ce serait vraiment bien de savoir quand nos modèles actuels fonctionneront et quand ils ne le seront pas», dit-il.

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